南通大学秉承先校长张謇“学必期于用,用必适于地”的教育理念,充分利用学科优势、人才优势和所在城市“靠江靠海靠上海”的独特区位优势,主动策应国家战略,推动建设新型智库,积极服务区域发展。2009年10月,成立江苏沿海沿江发展研究院;2014年12月,成立江苏长江经济带研究院(挂靠江苏沿海沿江发展研究院)。2019年12月,经学校党委常委会研究,“江苏沿海沿江发展研究院”更名为“江苏长江经济带研究院”。

2016年7月,江苏长江经济带研究院获批成为江苏省首批重点培育智库。2020年4月在省智库办三年建设综合考核中排名第一,晋级为省重点高端智库。研究院连续三年在省智库办年度考核中获评优秀等次,入选“中国高校智库百强榜”。研究院按照“顶天立地、咨政启民”的智库建设要求,以“对接国家战略、服务江苏发展”为宗旨,以打造在长江经济带发展研究领域具有全国影响力的智库品牌为目标,深入开展相关学术研究与决策咨询,主要研究方向为长江经济带协调性均衡发展研究、长江经济带产业与城市发展研究、长江经济带生态与可持续发展研究、长江经济带公共政策比较研究和江苏沿海沿江发展战略研究,对应设立了5个研究所,目前有专兼职研究人员32人。

研究院发起创办了长江经济带发展年度高层学术论坛,与美国康州三一学院都市与全球研究中心,上海社科院、中国国际经济交流中心等国家高端智库,以及江苏、湖北、重庆、四川等沿江省(市)社会科学院深入开展合作研究与决策咨询。研究成果得到国家工信部等部门的高度重视,多篇决策咨询报告得到党和国家领导人肯定性批示,决策咨询观点被工信部、江苏省委省政府文件、江苏省发改委等多次采纳和应用。首席专家成长春教授多次应邀深入解读长江经济带发展国家战略,曾作为工信部推荐专家,全程参与中宣部为期近1个月的“大江奔流——来自长江经济带的报道”,产生了积极广泛的社会影响。